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Interview with Roman paste-up artist Laika MCMLIV:

The street is the largest art gallery in the world, the most democratic, the most immediate and direct. Street art manages to portray the world in an almost instantaneous way, often synthesizing concepts for which rivers of words would be needed.

You work anonymously with a mask and keep your true identity a secret. Who is Laika? And where does your name come from?

The name Laika MCMLIV is a tribute to the little dog Laika, born in 1954, the first living being in space. The name has a double meaning because it embodies what has become my mantra: “point to space”, which implies never setting limits, but it is also a way to get out of my everyday self and look at things with detachment.

When I wear the mask, I deprive myself of the filters and preconceptions that I have, like everyone else, in everyday life. As I like to repeat, quoting Italo Calvino, “the shape of things is better seen in the distance”, and there is nothing further away than space by definition. When I wear the mask of Laika I feel as if I can see the world with greater objectivity because I observe it from far away.

On your website, you describe Laika MCMLIV as “a Roman gluer” who has been active since 2019. What themes and motifs do you deal with in your paste-ups? 

Mainly I work with paste-ups, but in July I also painted a mural, and I paint in the studio on canvas or other media. One of the last drawings I pasted shows Mayor Virginia Raggi in combat gear. I drew it immediately after the eviction of Nuovo Cinema Palazzo, a self-managed cultural space in Rome for almost ten years, which was closed by the police a few days ago. 

Over time I have put up posters with many characters on them, from Jovanotti to Greta Thunberg, from Salvini to Patrick Zaki and Giulio Regeni. I don’t set limits to the subjects I cover. What inspires me ends up on paper without too many restrictions. 

What does (street) art mean to you? How would you define your role as an artist?

The street is the largest art gallery in the world, the most democratic, the most immediate and direct. Street art manages to portray the world in an almost instantaneous way, often synthesizing concepts for which rivers of words would be needed. I find it very stimulating, and I will never give up the pleasure of wandering the streets to find the right location for one of my projects. I like that a person can “stumble” visually into something they did not expect to see there, perhaps even provoking angry reactions or outrage. Many of my works have been torn down after less than 24 hours, but that’s the beauty of the game. Urban art is alive and interacts with the city and its inhabitants.

What are the differences between you as a private person and your artistic figure, Laika?

There are many. The me behind the mask is very shy, reserved. Laika’s mask is made to protect my privacy and allow me to continue my life in an extraordinarily normal way, without being influenced by what I do when wearing the white mask and the red head cover.

When I am Laika I am much more brazen and even vain. I feel freer and more confident. Actually, this double identity is very stimulating because it brings out sides of me that I didn’t even know.


Do you work alone?

Yes, I tend to. The creative side is all in my bag. When I go out on the street it happens that there are other people from my crew with me, who are also among my best friends and give me a hand in the practical management of the project.

I am very open to collaborations with other artists, even if the desire to maintain anonymity at all costs does not help in this sense, unfortunately.

How would you describe the urban art scene in Rome? What differences do you see between Rome and other Italian or international cities?

I don’t feel like talking about other cities because I don’t have such a deep knowledge of them that I can express circumstantial judgements. Rome at the moment is a goldmine for all those who look at the walls. Everywhere you turn, there are posters, stickers, poets writing on the walls, collaborations between artists that are born in the street and collective exhibitions. Entire neighborhoods have changed their faces thanks to the murals on the buildings. The scene is alive, and it’s a great thing.


Your works often contain irony, political references and public figures like Daniele De Rossi, Matteo Salvini, Silvio Berlusconi and Greta Thunberg. What messages do you want your works to convey, and what reactions do you want to stimulate in the audience? 

I do not always look for the same reaction, nor are the keys to interpretation always the same. In general, I like to keep an ironic and disenchanted look at the world. I am fascinated by the most grotesque sides, and I try to reflect them in what I draw. I look for oxymorons in almost all of my works. It is clear that this is not a universal rule; in some works this vision does not exist, but the exaltation of contradictions is what interests me the most. 

In your works there are also local personalities of Rome, such as Bomba. What inspires you to relate to them? Can you say that local celebrities shape the urban landscape of Rome, just like urban art does? 

Rome is that city where anyone can become a myth. Romanity is so theatrical, and even so rare, that it lends itself to the development of iconic characters like Fabio, the “Bomba Anarchica”. There are places in Rome that exist only according to the characters who live there.

Are there other (street) artists that inspire you?

A lot. I always look around to learn, even from those who are very far from what I do. From the mythical Banksy and Obey to Maupal, Lucamaleonte, Mimmo Rotella, Sten Lex, Qwerty, Blu and I could go on. I like beautiful things, and I try to know as much as possible.



How do you approach your art in a methodical and organizational way? 

There is no fixed methodology in terms of time organization. There are works that I start and finish in one evening and others that I stay on for months. Ideas you think, set aside and shoot. 

As far as techniques go, I’m trying to experiment as much as possible: from manual drawing to digital drawing, collage, acrylic, composition with more works than the ones I then bring out. I try to understand what I feel comfortable with and use it.

The places where I put the works for me are part of the work itself; they represent the frame, and I try as much as possible to relate to the concept of the drawings. This is not always possible, but I always think about it a lot.

Women are still underrepresented in the general art market. In your experience, is being a woman making urban art more difficult than being a male artist?

Being a woman is more difficult than being a man. That’s the whole point. I don’t think art is an exception. My experience is pretty “sui generis” anyway because I’ve decided to never show my face. I refuse the idea of having to give an image of myself, offering something totally impersonal instead, a white mask, so that those who look at my work do not see it filtered by my physical appearance.

In your opinion, is the traditional art market combinable with the essence of urban art, or does it mean acting independently and only in a public space? 

The answer has already been largely given by facts. Street art ends up in galleries and museums. There are pieces made by artists from the street that are priced in the millions. Not to come to terms with this reality would be crazy and anachronistic. 


What are your future plans, projects and dreams?

I have many ideas for the future: a couple of long-term projects that I am already working on and that will see the light in a while. 

I don’t anticipate anything though. I like surprises. 


Rome, Italy

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February 2021

Interview mit der römischen Street Artistin LAIKA MCMLIV:

Die Straße ist die größte Kunstgalerie der Welt, die demokratischste, die unmittelbarste und direkteste. Street Art ist in der Lage, die Welt auf eine fast augenblickliche Weise zu erzählen und oft Konzepte zu synthetisieren, für die Flüsse von Worten nötig wären.

Du arbeitest anonym und maskiert und hältst deine wahre Identität geheim. Wer steckt hinter LAIKA? Und woher kommt dein Name? 

Der Name Laika MCMLIV ist eine Hommage an den 1954 geborenen Hund Laika, das erste Lebewesen im Weltraum. Der Name hat eine doppelte Bedeutung, denn er beinhaltet das, was zu meinem Mantra geworden ist: “point to space”, was bedeutet, niemals Grenzen zu setzen, aber es ist auch eine Möglichkeit, aus dem Alltags-Ich herauszukommen und die Dinge mit Abstand zu betrachten. 

Wenn ich die Maske trage, entferne ich die Filter und Vorurteile, die ich, wie jeder andere auch, im täglichen Leben habe. Wie ich gerne wiederhole, um Italo Calvino zu zitieren, “sieht man die Form der Dinge am besten aus der Ferne”, und nichts ist per Definition weiter entfernt als der Raum. Wenn ich die Maske von Laika habe, scheine ich die Welt objektiver sehen zu können, weil ich sie aus einer großen Entfernung betrachte.

Auf deiner Website beschreibst du Laika MCMLIV als “eine römische Kleberin”, die seit 2019 aktiv ist. Welche Themen und Motive behandelst du in deinen Paste-ups? 

Hauptsächlich arbeite ich mit Paste-ups, doch im Juli habe ich auch ein Wandbild gemalt und male ebenfalls im Atelier auf Leinwand oder andere Medien. Eine der letzten Zeichnungen, die ich geklebt habe, zeigt Bürgermeisterin Virginia Raggi in Kampfausrüstung. Ich habe es unmittelbar nach der Räumung des Nuovo Cinema Palazzo gezeichnet, einem seit fast 10 Jahren selbstverwalteten Kulturraum in Rom, der vor ein paar Tagen von der Polizei geschlossen wurde. 

Im Laufe der Zeit habe ich Plakate mit vielen Figuren angebracht, von Jovanotti bis Greta Thumberg, von Salvini bis Patrik Zaki und Giulio Regeni. Ich setze den Themen, die ich behandle, keine Grenzen. Was mich inspiriert, landet ohne allzu viele Einschränkungen auf dem Papier.

Was bedeutet (urbane) Kunst für dich? Wie würdest du deine Rolle als Künstlerin definieren?

Die Straße ist die größte Kunstgalerie der Welt, die demokratischste, die unmittelbarste und direkteste. Street Art ist in der Lage, die Welt auf eine fast augenblickliche Weise zu erzählen und oft Konzepte zu synthetisieren, für die Flüsse von Worten nötig wären. 

Ich finde es sehr anregend und werde nie auf das Vergnügen verzichten, durch die Straßen zu gehen, um den richtigen Ort für eines meiner Projekte zu finden. Ich mag die Tatsache, dass eine Person visuell über etwas “stolpern” kann, das sie dort nicht erwartet hat, und vielleicht sogar wütende oder empörte Reaktionen hervorruft. So viele meiner Werke wurden nach weniger als 24 Stunden wieder abgerissen, aber das ist das Schöne an diesem Spiel. Urbane Kunst ist lebendig und interagiert mit der Stadt und den Menschen, die sie bewohnen.

Was sind die Unterschiede zwischen dir als Privatperson und deiner Kunstfigur Laika?

Es gibt viele. Das Ich hinter der Maske ist sehr schüchtern, zurückhaltend. Die Laika-Maske soll meine Privatsphäre schützen und es mir ermöglichen, mein Leben ganz normal weiterzuführen, ohne davon beeinflusst zu werden, was ich mit der weißen Maske und dem roten Helm mache.

Wenn ich Laika bin, bin ich dagegen viel forscher und sogar eitel. Ich fühle mich freier und selbstbewusster. Eigentlich ist diese doppelte Identität sehr anregend, weil sie Seiten zum Vorschein bringt, die ich gar nicht kannte.


Arbeitest du allein?

Ich tendiere dazu. Die kreative Seite ist alles meine eigene Arbeit. Wenn ich dann auf der Straße unterwegs bin, kommt es vor, dass noch andere Leute aus meiner Crew dabei sind, die auch zu meinen besten Freunden gehören, die mir bei der praktischen Abwicklung des Projekts unter die Arme greifen.

Ich bin sehr offen für Kollaborationen mit anderen Künstlern, obwohl der Wunsch, um jeden Preis anonym zu bleiben, in diesem Sinne leider nicht hilfreich ist.

Wie würdest du die urbane Kunstszene in Rom beschreiben? Welche Unterschiede sehen Sie zwischen Rom und anderen italienischen oder internationalen Städten?

Ich habe keine Lust, über andere Städte zu sprechen, weil ich sie nicht so gut kenne, um ein detailliertes Urteil fällen zu können. 

Rom ist im Moment eine Goldgrube für alle, die den Stadtwänden Beachtung schenken. Überall gibt es Plakate, Aufkleber, Dichter, die an die Wände schreiben, Kollaborationen zwischen Künstlern, die auf der Straße geboren werden und kollektive Ausstellungen. Ganze Stadtteile haben ihr Gesicht dank der Wandmalereien an den Gebäuden verändert. Die Szene ist lebendig und das ist eine tolle Sache.


Deine Arbeiten enthalten oft Ironie, politische Referenzen und Bezüge zu Personen des öffentlichen Lebens. Welche Botschaften willst du mit deinen Arbeiten vermitteln, welche Reaktionen bei den Betrachtern auslösen? 

Ich suche nicht immer nach der gleichen Reaktion, noch sind die Schlüssel zur Interpretation immer die gleichen. Im Allgemeinen mag ich es, einen ironischen und desillusionierten Blick auf die Welt zu werfen. Mich faszinieren die groteskesten Seiten und ich versuche, sie in dem, was ich zeichne, wiederzugeben. Ich suche das Oxymoron in fast allen Werken. Es ist klar, dass dies keine allgemeingültige Regel ist, in einigen Werken ist diese Vision nicht vorhanden, aber die Überhöhung von Widersprüchen ist das, was mich am meisten interessiert.

Deine Werke zeigen auch lokale Persönlichkeiten aus Rom, wie zum Beispiel Bomba. Was inspiriert dich dazu, sie in deinen Werken aufzunehmen? Kann man sagen, dass lokale Berühmtheiten das Stadtbild von Rom prägen, genau wie die urbane Kunst es tut?  

Rom ist die Stadt, in der jeder ein Mythos werden kann. Die Romantik ist so theatralisch und auch so selten, dass sie sich für die Entwicklung von ikonischen Charakteren wie Fabio, der “Bomba Anarchica”, anbietet. Es gibt Orte in Rom, die nur im Zusammenspiel mit den Charakteren existieren, die sie bewohnen.

Are there other (street) artists that inspire you?

So viele. Ich schaue mich immer um, um zu lernen, auch von denen, die sehr weit von dem entfernt sind, was ich mache. Von den Legenden wie Banksy und Obey bis hin zu Maupal, Lucamaleonte, Mimmo Rotella, Sten Lex, Qwerty, Blu und ich könnte fortfahren. Ich mag ästhetische und visuelle Dinge und versuche, so viel wie möglich zu wissen, eben auch über andere Künstler.



Wie gehst du methodisch und organisatorisch an deine Kunst heran? 

Es gibt keine feste Methodik in Bezug auf die Organisation der Zeit. Es gibt Arbeiten, die ich an einem Abend beginne und fertigstelle und andere, an denen ich monatelang arbeite. Ideen werden angedacht, beiseite gelegt und wieder aufgegriffen. 

Was die Techniken angeht, versuche ich so viel wie möglich zu experimentieren: von der Handzeichnung zur digitalen Zeichnung, Collage, Acryl, Kompositionen mit mehr Werken als ich am Ende umsetzen könnte. Ich versuche zu verstehen, womit ich mich wohlfühle und benutze es.

Die Orte, an denen ich die Werke platziere, sind für mich ein Teil des Werkes selbst; sie stellen den Rahmen dar und ich versuche, mich so weit wie möglich mit meinem Konzept der Zeichnungen auf sie zu beziehen und einen relevanten Zusammenhang zu schaffen. Das ist vielleicht nicht immer möglich, aber ich denke immer sehr viel darüber nach. 

Frauen sind auf dem allgemeinen Kunstmarkt immer noch unterrepräsentiert. Ist es deiner Erfahrung nach schwieriger für eine Frau als für einen Mann urbane Kunst zu machen?

Eine Frau zu sein, ist schwieriger, als ein Mann zu sein. Das ist genau der Punkt. Die Kunst bildet da keine Ausnahme. Meine Erfahrung ist sowieso ziemlich sui generis, weil ich beschlossen habe, mein Gesicht nie zu zeigen. Ich weigere mich, ein Bild von mir geben zu müssen. Stattdessen biete ich etwas völlig Unpersönliches an, eine weiße Maske, damit diejenigen, die meine Arbeit betrachten, sie nicht durch meine körperliche Erscheinung gefiltert sehen.

Ist der traditionelle Kunstmarkt deiner Meinung nach mit dem Wesen der urbanen Kunst kombinierbar oder bedeutet es, unabhängig und nur im öffentlichen Raum zu agieren? 

Die Antwort ist bereits weitgehend durch Fakten gegeben. Straßenkunst landet in Galerien und Museen. Es gibt Stücke von Künstlern, die von der Straße kommen und deren Preise in die Millionen gehen. Sich mit dieser Realität nicht abzufinden, wäre töricht und anachronistisch. 


Was sind deine Zukunftspläne, Projekte und Träume?

Ich habe eine Menge Ideen für die Zukunft; ein paar langfristige Projekte, an denen ich bereits arbeite und die in einiger Zeit das Licht der Welt erblicken werden. 

Ich verrate allerdings noch nichts. Ich mag Überraschungen. 


Rom, Italien

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Februar 2021

Intervista con l’artista romana di paste-up LAIKA MCMLIV:

La strada è la più grande galleria d’arte del mondo, la più democratica, la più immediata e diretta. L’arte di strada riesce a raccontare il mondo in maniera quasi istantanea, spesso sintetizzando concetti per i quali servirebbero fiumi di parole.

Lavori in modo anonimo e mascherato e mantieni segreta la tua vera identità. Chi è LAIKA? E da dove deriva il  tuo nome? 

Il nome Laika MCMLIV è un omaggio alla cagnetta Laika, nata nel 1954, primo essere vivente nello spazio. Il nome ha una doppia valenza perché racchiude in sé quello che è diventato il mio mantra, “punto allo spazio”, che sottintende il non porsi mai dei limiti, ma è anche un modo di uscire dalla me di tutti i giorni e guardare le cose con distacco. 

Quando indosso la maschera mi privo dei filtri e dei preconcetti che ho, come tutti, nella vita quotidiana. Come amo ripetere citando Italo Calvino, “la forma delle cose si vede meglio in lontananza” e non esiste nulla di più lontano dello spazio per definizione. Quando indosso la maschera di Laika mi sembra di riuscire a vedere il mondo con maggiore oggettività perché lo osservo da molto distante.

Sul tuo sito web descrivi Laika MCMLIV come “un’attacchina romana” attiva dal 2019. Quali temi e argomenti affronti nelle tue incollature?

Per lo più ho attaccato poster sui muri. Ho anche dipinto un murale nel mese di luglio e poi, in studio, dipingo su tela o su altri supporti. Uno degli ultimi disegni che ho attaccato ritrae la sindaca Virginia Raggi in tenuta antisommossa. L’ho disegnato subito dopo lo sgombero del Nuovo Cinema Palazzo, uno spazio culturale autogestito presente a Roma da quasi 10 anni che è stato chiuso dalle forze dell’ordine pochi giorni fa. 

Nel corso del tempo ho attaccato poster con tanti personaggi, da Jovanotti a Greta Thunberg, da Salvini a Patrik Zaki e Giulio Regeni. Non mi pongo limiti sulle tematiche che affronto. Quello che mi ispira finisce su carta senza mettere troppi paletti.

Cosa significa per te l’arte (di strada)? Come definiresti il tuo ruolo di artista?

La strada è la più grande galleria d’arte del mondo, la più democratica, la più immediata e diretta. L’arte di strada riesce a raccontare il mondo in maniera quasi istantanea, spesso sintetizzando concetti per i quali servirebbero fiumi di parole. Trovo sia molto stimolante e non rinuncerò mai al piacere di girare per le strade per trovare la giusta collocazione ad un mio progetto. Mi piace che una persona possa “inciampare” visivamente in qualcosa che non si aspettava di vedere lì, magari anche suscitando reazioni rabbiose o di sdegno. Tante delle mie opere sono state strappate dopo meno di 24 ore ma è il bello del gioco. L’arte urbana è viva ed interagisce con la città e con chi la abita.

Quali sono le differenze tra te come persona a livello privato e la tua figura artistica Laika?

Ce ne sono molte. La me che sta dietro la maschera è molto timida, riservata. La maschera di Laika è fatta per proteggere la mia privacy e permettermi di continuare a fare la mia vita in modo straordinariamente normale, senza essere influenzata da ciò che combino con la maschera bianca e il caschetto rosso.

Quando sono Laika invece sono molto più sfacciata e anche vanitosa. Mi sento più libera e sicura di me. In realtà questa doppia identità è molto stimolante perché tira fuori dei lati che nemmeno conoscevo.


Lavori da sola?

Tendenzialmente sì. Il lato creativo è tutta farina del mio sacco. Quando poi vado in strada capita che ci siano con me altre persone della mia crew, che sono anche alcuni tra i miei migliori amici, che mi danno una mano nella gestione pratica del progetto.

Sono apertissima a collaborazioni con altri artisti, anche se il voler mantenere a tutti i costi l’anonimato non aiuta in questo senso, purtroppo.

Come descriveresti la scena artistica urbana di Roma? Quali differenze vedi tra Roma e le altre città italiane o internazionali?

Non mi sento di parlare delle altre città perché non ne ho una conoscenza così approfondita da poter esprimere giudizi circostanziati. 

Roma in questo momento è una miniera d’oro per tutti quelli che osservano i muri. Ovunque ti giri ci sono poster, sticker, poeti che scrivono sui muri, collaborazioni tra artisti che nascono per strada, mostre collettive, interi quartieri hanno cambiato faccia grazie ai murales sui palazzi. La scena è viva ed è una gran bella cosa.


Le tue opere contengono spesso ironia, riferimenti politici e personaggi pubblici. Quali messaggi vuoi che i tuoi lavori trasmettano, quali reazioni vuoi stimolare negli spettatori? 

Non cerco sempre la stessa reazione, né le chiavi di lettura sono sempre le stesse. In generale mi piace tenere uno sguardo ironico e disincantato sul mondo. Mi affascinano i lati più grotteschi e cerco di restituirli in ciò che disegno. Ricerco l’ossimoro in quasi tutte le opere. È chiaro che questa non sia una regola universale, in alcuni lavori questa visione non c’è, ma l’esaltazione delle contraddizioni è ciò che mi interessa di più.

Nelle tue opere sono presenti anche personalità locali di Roma, come Bomba. Cosa ti ispira a relazionarti con loro? Si può dire che le celebrità locali modellano il paesaggio urbano di Roma, proprio come fa l’arte urbana?  

Roma è quella città dove chiunque può diventare un mito. La romanità è talmente teatrale, e anche talmente rara, da prestarsi allo sviluppo di personaggi iconici come è, appunto, Fabio, il Bomba Anarchica. Ci sono luoghi di Roma che esistono solo in funzione dei personaggi che li abitano.

Ci sono altri artisti (di strada) che ti ispirano?

Moltissimi. Mi guardo sempre intorno per imparare, anche da chi è molto lontano da quello che faccio. Dai mitici Banksy ed Obey a Maupal, Lucamaleonte, Mimmo Rotella, Sten Lex, Qwerty, Blu e potrei continuare. A me piacciono le cose belle e cerco di conoscerne il più possibile.


Come affronti la tua arte in modo metodico e organizzativo?

Non c’è una metodologia fissa in termini di organizzazione del tempo. Ci sono opere che inizio e finisco in una sera e altre sulle quali rimango per mesi. Idee pensate, accantonate e riprese. Per quanto riguarda le tecniche sto cercando di sperimentare il più possibile: dal disegno manuale a quello digitale, collage, acrilico, composizioni con più lavori di quelli che poi faccio uscire. Cerco di capire con cosa mi sento a mio agio e lo utilizzo.

I luoghi in cui colloco le opere per me sono parte dell’opera stessa; ne rappresentano la cornice e cerco il più possibile un’attinenza col concetto dei disegni. Non è detto che questo sia sempre possibile ma ci ragiono sempre molto.

Le donne sono ancora sottorappresentate nel mercato dell’arte generale. In base alla tua esperienza, essere una donna che fa arte urbana è più difficile che essere un artista uomo?

Essere una donna è più difficile di essere un uomo. Il punto sta tutto lì. L’arte non penso faccia eccezione. La mia esperienza è comunque piuttosto sui generis perché ho deciso di non mostrare mai il volto. Rifiuto l’idea di dover per forza dare un’immagine di me, offrendo un qualcosa di totalmente impersonale, una maschera bianca, di modo tale che chi guarda una mia opera non la veda filtrata dal mio aspetto fisico.

Secondo te, il mercato dell’arte tradizionale è combinabile con l’essenza dell’arte urbana o significa agire in modo indipendente e solo in uno spazio pubblico? 

La risposta l’hanno già data ampiamente i fatti. La street art finisce nelle gallerie e nei musei. Esistono pezzi realizzati da artisti che vengono dalla strada quotati milioni. Non fare i conti con questa realtà sarebbe folle ed anacronistico. 


Quali sono i tuoi piani, progetti e sogni futuri?

Ho molte idee per il futuro; un paio di progetti a lungo termine sui quali sto già lavorando e che vedranno la luce tra un po’. 

Non anticipo nulla però. Mi piacciono le sorprese. 


Roma, Italia

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Febbraio 2021